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CUBAN AMERICAN LOST HIS BUSINESS BID AFTER OBTAINING PERMANENT RESIDENCE IN CUBA

Saul Berenthal

BY NORA GÁMEZ TORRES, Miami Herald, 9 January 2012

Original Article: CUBAN AMERICAN LOST HIS BUSINESS BID

Saul Berenthal was to become the first Cuban American investor on the island with a plan to assemble tractors to help small farmers. But his full embrace of his Cuban roots backfired.

The tale of Cleber LLC, a U.S. company that wants to assemble farm tractors in the Mariel Special Development Zone near Havana, is one example of the questions the island’s government will have to face if it wants to attract investments from the Cuban diaspora.

President Barack Obama described the proposal in March by Cleber, owned by Cuban American businessman Saul Berenthal and his partner, Horace Clemmons, as the first business with 100 percent U.S. capital authorized to invest in Cuba in more than half a century.

The goal was to assemble — and in the future produce from the ground up — a line of tractors for small-scale farmers under the Oggun brand, using Cuban labor for the benefit of the Cuban people, Berenthal told the Granma newspaper, official voice of the Cuban Communist Party, in April.

The paper published a report on Berenthal and Clemmons, and praised their idea of using the Open Source Manufacturing Model, which allows easier sourcing of materials. The Juventud Rebelde newspaper earlier published a report on the U.S. investors all but predicting the Cuban government would approve their project.

But Berenthal was told during the Havana International Fair, a business exhibition held Oct. 31-Nov. 4, that the proposal had been rejected.  Berenthal told el Nuevo Herald that the project “was not canceled. More than anything else, it was not authorized.”

The real reason for the rejection was that Berenthal, a 73-year-old retired software engineer who was born in Cuba and lived in the United States since 1960, had obtained permanent residence in Cuba, according to a knowledgeable source who asked for anonymity to speak about the issue.

“Saul got enthusiastic,” the source told el Nuevo Herald.

Berenthal’s “repatriation” put the Cuban government in a difficult position: accept the project, even though it would break its own ban on large investments by Cubans who live on the island, or reject it using an indirect argument. Officials chose the second option.

Berenthal said the government told him the proposal did not meet the Mariel requirements on technology and worker safety.

Berenthal said his repatriation had nothing to do with the government’s decision “because they were aware from the beginning” of his efforts to become a permanent residence. He added that the rejection of the Mariel project “does not mean we will not continue with the project. They suggested we contact the Agriculture Ministry.”  Berenthal’s legal residence on the island — which gave him the right to buy property and obtain free medical care, among other perks — put him at odds with laws that forbid Cubans who live on the island from establishing medium or large-scale companies.

The Justice Ministry’s web pages notes that the Cuban government does not recognize dual citizenship and follows the principle of “effective nationality.” That means a person with dual citizenship, such as Cuban Americans, can exercise only one when they are on the island.  “That does not mean a Cuban citizen cannot have another citizenship, but the valid one here is ours,” the ministry notes.

Although the Cuban constitution does not recognize the right of citizens living abroad to return and reunite with their families, they can be allowed to re-establish permanent residence and recover the benefits the government cancels for those it considers to have emigrated. Cubans with U.S. citizenship who return and re-establish permanent residence are therefore considered to be Cuban citizens only, subject to Cuban laws and regulations.

The Cuban ambassador in Washington, José Ramón Cabañas, told an interviewer in October that more than 13,000 Cubans living in the United States had been approved for repatriation in the previous two years. More applications were being processed, he added.

The impact on the U.S. status of Cubans who repatriate “is zero,” said immigration lawyer Wilfredo Allen. “The problem is that Cuba controls you.”

That control means, as in Berenthal’s case, that those 13,000 Cuban Americans who returned cannot invest their money in Cuban companies — even though the country’s Foreign Investment Law leaves open the possibility that Cubans with other nationalities may invest in areas such as tourism or energy.

Private sector workers in Cuba, known as cuentapropistas (self-employed), are licensed only to work for themselves and cannot legally establish companies to expand their work beyond a small scale. Larger enterprises are allowed only for the government and foreigners.

According to a report on the foreign investment law produced by the National Organization of Cuban Law Firms, “Cuban citizens residing in the country cannot participate as partners in a joint venture.” The report added: “This law is designed to favor ‘foreign investors’ or Cubans living outside the country.”

Cuban American economist Carmelo Mesa Lago said those restrictions are counterproductive, especially at a time when the island’s economy is shrinking.

Cuba’s Economy Minister Ricardo Cabrisas has said that only 6.5 percent of investments planned for 2017 are tied to foreign capital. The Cuban government estimates that it needs $2.5 billion in annual investments for economic growth.

“It is totally crazy. The level (of foreign investments) they are receiving is absolutely minimal,” Mesa Lago told el Nuevo Herald. “The government needs investments in all sectors. They have set priorities and have more interest in big investments than in medium investments, and that is totally absurd.

“They need all kinds of investments,” he added. “Cubans who have the capacity to invest, based on their profits … that should be allowed.”

 

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CUENTAPROPISMO EN CUBA Y LAS IMPORTACIONES DESDE EEUU PARA CUBA

By Nora Gámez Torre

elnuevoherald.com, 22 January 2015

Original here: Cuentapropismo, Importaciones, Normalizacóin

La lista que el Departamento de Estado está confeccionando con bienes y servicios ofrecidos por empresarios cubanos privados que podrán ser importados en los Estados Unidos será amplia para estimular la creatividad de los “cuentapropistas” y el interés del gobierno de la isla por ampliar sus exportaciones, dijo una fuente que ha tenido acceso al borrador del documento.

Las nuevas regulaciones que comenzaron a regir el 16 de enero prevén el apoyo a los pequeños negocios, pero el Departamento de Estado debe decidir quiénes estarán comprendidos dentro de este sector privado y cuáles serían los productos a importarse desde la isla.

Una de las mayores limitaciones de la política económica actual respecto al “cuentapropismo”, como se designa el trabajo privado en la isla, es que de las 201 actividades ahora permitidas por el gobierno de Raúl Castro, la mayoría son oficios que requieren poca capacitación e infraestructura tecnológica —“vendedor ambulante de alimentos”, “rellenador de fosforeras” y “barberos” son algunos ejemplos— y el espacio para el empleo de profesionales es mínimo.

Por eso la fuente consultada por el Nuevo Herald cree que el Departamento de Estado no confeccionará la lista a partir de la legislación vigente, sino que intentará “abrir la puerta lo más amplia posible, para que sea el gobierno cubano el que decida si va a eliminar los obstáculos a los empresarios y, si esto no sucede, que ellos sepan que es por culpa del bloqueo interno”.

En la lista, que iría cambiando a partir de las dinámicas en Cuba, estarían incluidos servicios profesionales de traducción, programación o de construcción que no están autorizados actualmente en Cuba, por lo que se trata de “anticiparse un poco al futuro”, agrega.

Consultado al respecto, el profesor de Sociología de Baruch College, Ted Henken, cree que este enfoque es positivo pero “la gran pregunta es si esto tendrá impacto o si el gobierno cubano permitirá este intercambio”.

El profesor de Economía de la Universidad de Carleton en Canadá, Archibald Ritter, comentó a el Nuevo Herald que uno de los principales obstáculos para que Estados Unidos pueda apoyar a la empresa privada es el monopolio que tiene el estado sobre las importaciones y las exportaciones.

En las nuevas regulaciones, también se autoriza la exportación a Cuba de materiales de la construcción, herramientas y maquinaria agrícola a los cuentapropistas, pero según Ritter “esto requiere cambios en el monopolio del estado sobre el comercio exterior”, pues actualmente no existe un mecanismo que permita que los empresarios privados puedan importar o exportar. Tampoco existe un mercado mayorista donde ellos puedan adquirir sus insumos.

En la nota de la Agencia de Información Nacional sobre las nuevas regulaciones, el único reporte que fue publicado en todos los medios nacionales, no se hace referencia a la posibilidad de exportación de productos cubanos hacia Estados Unidos, provenientes del sector privado.

También se hace notar que “se mantienen las restricciones a las exportaciones de Estados Unidos a Cuba, especialmente de productos de alta tecnología, con excepción de limitadas ventas de materiales de construcción, equipos e implementos agrícolas que se permitirán realizar a particulares, al parecer a través de empresas cubanas”.

Y según la fuente consultada por el Nuevo Herald, el Departamento de Estado estaría considerando utilizar a una empresa estatal cubana como intermediaria, si se ofrecen garantías de que los productos y materias primas llegarán a manos de los cuentapropistas.

Presentación de libro sobre cuentapropismo en Cuba

Ritter y Henken son expertos en el tema y publicaron una investigación sobre el cuentapropismo titulada Cuba empresarial: un contexto de políticas cambiantes, que será presentada el viernes en la libraría Books and Books a las 6:30 pm, un evento auspiciado por el Cuban Research Institute de la Universidad Internacional de la Florida.

En el libro, en el que realizan una comparación entre las políticas de Fidel y Raúl Castro sobre la empresa privada, Ritter y Henken hacen un balance del estado de esa actividad en la isla y advierten de los altos impuestos, y la “discriminación” en términos fiscales que favorece a empresas mixtas con capital extranjero.

Si la liberalización del cuentapropismo tenía como objetivo absorber el millón de trabajadores de la economía estatal que Raúl Castro consideró como “redundantes”, a los que se les llama eufemísticamente como “disponibles”, los autores del libro concluyen que esta meta no ha sido alcanzada. Más bien, argumentan, el cuentapropismo ha venido a legalizar muchas actividades que trascurrían en el mercado informal.

Aunque según estadísticas del Ministerio de Trabajo y Seguridad Social hasta septiembre del 2014, el número de empleados en estas actividades aumentó a 471,085 en todo el país, cifras de la capital hasta marzo de ese mismo año indicaban que solo 63 de los cuentapropistas registrados habían perdido sus empleos (“disponibles”). El 15 por ciento de los cuentrapropistas habaneros eran también trabajadores estatales mientras que el 63 por ciento, cerca de 80,000, no tenían “vínculo laboral previo”, según publicó el portal oficial Cubadebate.

Los autores señalan que aunque en la prensa se ha comenzado a eliminar el estigma en torno a la empresa privada, el cierre de negocios exitosos, sobre todo paladares, apunta a que la acumulación de capital todavía no es bien vista por las autoridades.

Ritter y Henken concluyen que aunque la reforma de Raúl Castro ha sido significativa, “no es suficiente” para promover el desarrollo económico a gran escala y que medidas que permitan un mayor protagonismo de la diáspora así como mayores garantías y beneficios a la pequeña y mediana empresa son indispensables.

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