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New Publication: Oscar Chepe, Cambios en Cuba: Pocos, Limitados y Tardíos

Oscar Chepe’s recent  work on Cuba’s economic situation and the reform process has just been published and is available on the web site: Reconciliación Cubana, or here: Oscar Chepe, Cambios Cuba: Pocos, Limitados y Tardíos

Oscar continues to be a courageous and  outspoken analyst of Cuba’s economic policies. In this past, this earned for him a period of forced labor in the 1960s and incarceration in March 2003 along with 75 others. Despite this, he continues to express his views openly and honestly. Although his voice is heard easily outside his own country, within Cuba, his views unfortunately are blocked rather effectively by state control of the publications media, the electronic media and by the continuous violation of the right to freedom of assembly.

Below is a Table of Contents followed by an Executive Summary by Rolando Castaneda.

Table of Contents:

Prologo por Carmelo Mesa Lago 1
Resume Ejecutivo por Rolando Castañeda 6
I. Introducción 11
II. Pequeñas y medianas empresas 14
III. Actualización del modelo económico cubano 16
IV. Problemas de orden externo e interno 19
V. La empresa estatal socialista 22
VI. Mercados mayoristas, precios 24
VII. Cooperativas 27
VIII. Política fiscal 29
IX. Políticas macroeconómicas 31
X. Política monetaria 34
XI. Política económica externa 37
XII. Inversión extranjera 40
XIII. Política inversionista 43
XIV. Ciencia, tecnología e innovación 45
XV. Política social 47
XVI. Salud 51
XVII. Deporte 54
XVIII. Cultura 56
XIX. Seguridad social 59
XX. Empleo y salarios 61
XXI. Política agroindustrial 64
XXII. Política industrial y energética 68
XXIII. Política energética 71
XXIV. Turismo 74
XXV. Política de transporte 77
XXVI. Construcciones, las viviendas y los recursos hidráulicos 79
XXVII. Comercio 82
XXVIII. Conclusiones 84
A 20 años de Primer Informe de Desarrollo Humano de ONU 87
Cuba Bordeando el Precipicio 90
La Economía Cubana en 2010 93
Cuba: Un Principio Espeluznante 100

Oscar Chepe and Miriam Leiva, February 2010. Photo by Arch Ritter

Resumen Ejecutivo, por Rolando Castañeda

Planteamiento general
Los instrumentos aprobados por el gobierno para la implementación del trabajo por cuenta propia, el proceso de la reducción de las plantillas infladas, el recorte de los gastos sociales y el Proyecto de Lineamientos de la Política Económica y Social, revelan pocos, parciales e insuficientes cambios, que no solucionarán la crisis socioeconómica existente.
El gobierno sólo actualiza (“le pone parches”) a las fuentes principales de los problemas actuales: el sistema socioeconómico, que no ha funcionado, es irreparable y está mal gestionado, así como el régimen político totalitario carente de libertades civiles fundamentales. Ellos han llevado al desastre, la dependencia externa e impiden la sustentabilidad económica.
La baja eficiencia, la descapitalización de la base productiva y de la infraestructura, el envejecimiento y estancamiento en el crecimiento poblacional, entre otros muchos males, son consecuencias de ese modelo.
El gobierno elude medidas indispensables mientras propone unas pocas medidas insuficientes, llenas de limitaciones y prohibiciones. También reitera sin corregir apropiadamente medidas anteriores que han sido implementadas con muchas limitaciones y sin tener una concepción integral de la economía, tales como: la entrega de tierras en usufructo, el pago por resultado a los trabajadores y los recortes fiscales.
Los Lineamientos definen que primará la planificación y no el mercado, o sea continuará la burocratización de la sociedad, bajo rígidas normas centralizadoras, que imposibilitan la flexibilidad requerida por la actividad económica y la vida en general de la nación. No se reconoce la propiedad privada y se subraya la política de no permitir el crecimiento de la actividad individual.
La seria contradicción de una política con ribetes neoliberales de drásticos recortes, sin que se brinde a los ciudadanos posibilidades reales de ganarse el sustento decentemente, e incluso aportar de forma racional a los gastos del Estado, podría determinar convulsiones sociales, en un ambiente ya permeado por la desilusión y la falta de esperanza.

El despido de trabajadores y el trabajo por cuenta propia
El vital proceso de racionalización laboral, con el despido hasta abril de 2011 de 500.000 trabajadores considerados innecesarios, el 10% de la fuerza de trabajo ocupada, para continuar haciéndolo posteriormente con otros 800.000, que fue postergado por tantos años, ahora se pretende realizar de forma muy rápida. No se ha contado con la preparación apropiada ni la organización para que tenga éxito en un plazo tan breve y se pueda reubicar una cantidad tan grande de despedidos. Ni siquiera se han modificado los artículos de la Constitución Política (i.e. el 21 y el 45) que se contraponen a lo propuesto.
Al desestimulo por los bajos salarios, la carencia de información técnica, el vacío de reconocimiento social y las generalizadas malas condiciones laborables, a las nuevas generaciones de estudiantes se une ahora la incertidumbre de hallar empleo futuro por el despido masivo de trabajadores.
El trabajo por cuenta propia en sólo 178 actividades permitidas que deberá absorber el despedido masivo de trabajadores, enfrenta graves limitaciones, más severas que las existentes para las empresas estatales y las mixtas con capital extranjero. Incluyen los impuestos por seguridad social del 25% que el trabajador por cuenta propia deberá contribuir, así como los trabajadores que se contraten con base en un salario fijado por el gobierno, a un nivel 50% mayor que el salario medio prevaleciente. También están los elevados impuestos sobre los ingresos personales que pueden llegar hasta el 50% cuando excedan de $50,000 anuales, y las restricciones a los gastos de operación que se permiten deducir de los ingresos brutos para fines tributarios, en algunos oficios de sólo hasta el 10% de los ingresos anuales.
A ello hay que añadir algunas prohibiciones arbitrarias, tal como las sobre el número de sillas de los restaurantes (20) y las barberías (3), así como la ausencia de un mercado mayorista de abastecimiento de insumos. Hasta tanto ese mercado no aparezca, continuará desarrollándose la ilegalidad y, sobre todo, el robo de los recursos estatales, estimulado por el extendido descontrol existente y el miserable salario de los trabajadores. ‘
De esta forma el Estado reduce la actividad individual a iniciativas arbolitos bonsái e impide el crecimiento del trabajo por cuenta propia y el surgimiento de pequeñas y medianas empresa. Un mecanismo configurado para mantener el estrecho control del Estado-Partido sobre la sociedad, temeroso de que el fortalecimiento y desarrollo de la actividad privada pueda convertirse posteriormente en un peligro.

Aspectos generales y macroeconómicos

La mayoría de los Lineamientos sobre aspectos generales, macroeconómicos y sectoriales son enunciativos, generalidades que soslayan la grave situación con la continuada acumulación de graves problemas y sin proponer soluciones reales para los mismos. Desafortunadamente, los cambios requeridos no se avizoran. Este conjunto de 28 artículos se refiere a estos temas y por qué considera que su tratamiento es insuficiente para una sociedad estatizada, llena de distorsiones y carente de racionalidad económica
El problema de la descapitalización física es sumamente serio. Desde inicios de los años 1990 se mantienen tasas de formación bruta de capital fijo en relación con el PIB usualmente inferiores al 10%, menores a las tasas de amortización de los medios de producción y la infraestructura, aceleradas por la falta de reposición, actualización tecnológica y mantenimiento adecuado.
Desprovisto el país de la “ayuda” a inicios de 1990, empezó el deterioro paulatino de la salud pública, la educación, la seguridad social, el deporte y la cultura, con una incidencia muy negativa en los salarios, que como indicara el presidente Raúl Castro el 26 de julio de 2007 son insuficientes para vivir. La permanencia de los esquemas sociales con oportunidades de acceso para todos está en peligro debido a la falta de sustentación económica.
Resulta indispensable introducir tasas de cambio reales. Las tasas actuales, recargadas por gravámenes absurdos, que pueden conducir a análisis distorsionados y por consecuencia a decisiones equivocadas. En especial respecto a la política de inversiones, el comercio exterior y otros aspectos vitales para el desarrollo nacional. Una moneda sobredimensionada representa un serio obstáculo para el crecimiento de la llegada de turistas, al reducir arbitrariamente la competitividad del mercado cubano.
Cuba paga intereses bancarios muy altos a los prestamistas extranjeros; sin embargo, a los nacionales se les abonan intereses sumamente bajos, incluso por debajo de las tasas de inflación reales. Es necesario motivar a la población a depositar sus ahorros en los bancos, en especial aquellos en moneda convertible, dándosele las debidas garantías y el pago de intereses estimulantes y acordes con la situación financiera del país.
El gobierno no contempla la participación de la comunidad cubana en el exterior en la reconstrucción nacional. Un sector de nuestro pueblo que, con el otorgamiento de las garantías necesarias, podría ser fuente de importantes recursos financieros, tecnologías avanzadas, conocimiento y experiencia en la gestión de negocios y posibles nuevos mercados. Habría que adoptar una política pragmática e inteligente de acercamiento a nuestros hermanos en el extranjero, muy en especial hacia la comunidad afincada en EEUU, que además podría ser un puente para mejorar las relaciones con ese país, con enormes beneficios para nuestra economía.

Aspectos sectoriales
En los aspectos sectoriales de los Lineamientos se habla mucho acerca de ejecutar proyectos e inversiones, de potenciar capacidades de diseño y proyección, y fortalecer determinadas capacidades, pero no se define como hacerlo ni como financiarlo.

La esencia de los problemas nacionales, pueden hallarse en la destrucción de la agricultura que ha provocado una extraordinaria dependencia de alimentos importados, incluido azúcar, café y otros muchos que antes Cuba exportaba, mientras, los Lineamientos, reconocen que “ …las tierras todavía ociosas,.. constituyen el 50%…”. El sector está afectado por los precios fijados por el Estado unilateralmente por debajo del mercado, con frecuentes largas demoras en los pagos y las tradicionales deficiencias en la gestión de las empresas acopiadoras oficiales. Las tiendas abiertas para la venta de herramientas e insumos tampoco constituyen una solución, los precios son demasiado altos.
Las Cooperativas de Crédito y Servicios (CCS), donde los productores con muchas dificultades mantienen sus tierras individualmente, con sólo el 18% de la superficie agrícola total (cierre de 2007) han generado tradicionalmente más del 60% de la producción agrícola nacional, así como el más bajo por ciento de tierras ociosas, a pesar de la crónica falta de recursos, el permanente hostigamiento, las prohibiciones y la obligatoriedad de entregar las cosechas total o parcialmente al Estado en las condiciones y a los precios arbitrarios fijados por él.
En este escenario si se continúa con la mentalidad de ejercer estrictos controles sobre los posibles cooperativistas y negando la voluntariedad como concepto básico para la formación de las cooperativas, por muchos “buenos deseos” e indefinidos planteamientos que existan, el movimiento cooperativo no avanzará.
En la industria se refleja con mayor fuerza el proceso de descapitalización generalizado desde principios de la década de 1990. Por ello se requiere con urgencia su modernización y reequipamiento para poder detener la tendencia al actual atraso tecnológico, e incluso la paralización del sector. En 2009 se alcanzó una producción correspondiente al 45% de 1989, incluida la industria azucarera. Si se excluyera esta industria, el indicador sería del 51%. La producción nacional de materiales de construcción es muy baja, con un índice de volumen físico, al cierre de 2009, solo del 27% del nivel de 1989.
El gobierno cubano no publica los ingresos netos por concepto de turismo, por lo cual es difícil evaluar con precisión sus beneficios. Debido al pobre desarrollo de la economía cubana, se importa muchos productos consumidos por los visitantes. Esta actividad podría ser una de las locomotoras que impulse las demás ramas de la economía, pero para ello habría que realizar reformas estructurales, que reduzcan radicalmente la dependencia del exterior.
Conclusión

El aniquilamiento de los sueños de un futuro más justo y próspero para Cuba, podría detenerse si se propiciara un proceso de reconstrucción radical, con el abandono de los dogmas que tanto daño han hecho. Cuba posee significativas reservas productivas inexplotadas y un pueblo que debidamente estimulado, con libertad para crear, podría sacar a la nación de la crisis. Para ello resulta indispensable un nuevo modelo económico, político y social en el cual participarían en paridad de derechos y deberes las iniciativas públicas y privadas, estableciéndose un círculo virtuoso propiciador de desarrollo, que en la medida en que progresen ambas iniciativas se beneficie el país con mayores niveles de eficiencia, así como más y mejores productos, y el incremento del pago de impuestos que haga sostenible la financiación de la educación, salud pública, seguridad y asistencia social, y otros.

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An Overview Evaluation of Economic Policy in Cuba circa 2010

By Arch Ritter

The essay attached and summarized briefly here was presented at a conference at CIAPA, in San Jose, Costa Rica, February 3 and 4, 2009 organized by Paolo Spadonu of Tulane University.

The full essay is entitled An Overview Evaluation of Economic Policy in Cuba, circa 2010, June 30, 2010 and can be seen “HERE”. The Introduction and Conclusion are presented below.

Hopefully, this evaluation will change considerably for the better after the Sixth Congress of the Communist party of Cuba in April.

I. Introduction

The economic development of Cuba has been characterized by high levels of investment in people with successful results, but with weak performance in terms of the production of goods and services generally. Cuba’s achievements regarding human development are well known and are epitomized by the United Nations Development Program’s “Human Development Index” (HDI). On the one hand, this index ranks Cuba at #1 in the world for the Education component (somewhat surprisingly) and #31for the Life Expectancy component. On the other hand, Cuba’s world ranking is for GDP per capita in purchasing power parity terms is #94 with an overall world HDI ranking of #51(UNDP, HDR, 2009, 271.) These rankings underline the inconsistency between the Cuba’s high level of human development on the one hand and its economic underperformance on the other. The strong economic performance of the 2004 to 2008 period appeared to constitute a rapid recovery in terms of Cuban GDP statistics. However, this recovery, while perhaps not illusory, was fragile and unsustainable, based on factors such as support from Venezuela and high nickel export prices, and indeed it has been reversed in 2009-2010.

Given the quality of Cuba’s human resources, the economic performance for the last 15 years should have been excellent. The central argument of this essay is that Cuba’s weak economic performance has been the result of counter-productive public policy. The objective of this essay is to analyze and evaluate a number of central policy areas that shape Cuba’s economic performance, including monetary and exchange rate policy, policy towards micro-enterprise; agricultural policy, labor policy, foreign investment policy, policies towards infrastructure renewal, and the policy approach to self-correction and self-renewal.

In order to present a brief overview of the evaluations, an academic style of grading is employed, with an “A+” being excellent through to an “F” representing “failure”.

This evaluation schema is of course subjective, impressionistic and suggestive rather than rigorous. It is based on brief analyses of the various policy areas. However, the schema is similar to the scoring systems widely used in academia, and is used here with no more apology than is normally the case in the academic world.

Before proceeding with the policy analysis and evaluation, a brief overview of economic performance in the decade of the 2000s is presented to provide the context for the examinations of economic policy.

II. General Economic Performance

III.  Evaluation of Some Central Policy Areas

IV.   Summary and Conclusion:

A summary of the evaluations of the various assessment areas yields an overall evaluation of   “D +”. This is not a strong assessment of Cuban economic policies.

1. Monetary & Exchange Rate Policy                  C-

2. Micro-Enterprise Policy                                    F

3. Policy towards Agriculture                              C-

4. Labor Policy                                                        D+

5. Foreign Investment Policy D+

6. Infrastructure Renewal                                   D

7. Capacity for Self Correction                            D

Overall Grade: D +

The result of such weak policies in these areas is weak economic performance. Badly conceived economic policies nullify the potential efforts of the Cuban citizenry. The major investments in human capital, while fine in their own right, are not yielding strong economic performance. Indeed, misguided policies are undermining, sabotaging and wasting the economic energies and initiatives of Cuba’s citizens.

Major policy reforms amounting to a strategic reorientation of Cuban economic management are likely necessary to achieve a sustained economic recovery and future economic trajectory. So far, writing in June 2010, the Government of Raul Castro has made some modest moves, principally in agriculture, as mentioned earlier. Other policy areas such as those relating to micro-enterprise are reported to be under discussion at high levels in the government. On the other hand, the replacement of the reputed pragmatists Carlos Lage, (Secretary of the Council of Ministers) and Jose Luis Rodriguez, (Vice President of the Council of Ministers and Minister of Economy and Planning) and the replacement of Lage by Major General José Amado Ricardo Guerra of the Armed Forces seems to suggest that the Raul Castro Government may be moving towards a less reformist approach to economic management ( Granma International, 2009.)

The types of policy reforms that would be necessary to strengthen the policy areas discussed above would include the following:

  1. Monetary & Exchange Rate Policy: movement towards realistic and unified monetary and exchange rate systems;
  2. Micro-Enterprise Policy: establishment of an enabling and supportive policy environment rather than a punitive policy of containment;
  3. Policy towards Agriculture: further support for small-scale farmers plus a reinvigoration of the abandoned sugar fields with cane for ethanol, among other policies;
  4. Labor Policy: implement the International Labour Organization approach to fundamental labor rights;
  5. Foreign Investment Policy: establish a clearer and more unequivocal rules-based policy framework;
  6. Infrastructure Renewal: strengthening resource flows towards maintenance, especially for housing, water, and sanitation, and facilitating self-managed and do-it-yourself maintenance on the housing stock by liberalizing the trades and making repair supplies available at reasonable cost;
  7. Capacity for Self Correction: permit an authentic implementation of freedom of expression and freedom of association thereby permitting economic analysis and criticism through a free press and media and the formation of alternate “teams” of potential economic managers – some within political parties.

In sum, effective economic management requires new ideas, transparency and criticism, and, indeed, a major policy reform process in order to reverse the current wastage of human energies, talents and resources. Policy reorientations in the directions noted above are unlikely to be forthcoming from the Government of Raul Castro, which appears to be deeply conservative as well as “gerontocratic”. Cuba will likely have to wait for a “New Team” or more likely a “generational change” in its overall economic management before such major reforms can be implemented.


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CARMELO MESA-LAGO, El desempleo en Cuba: de oculto a visible, in Espacio Laical Digital

Espacio Laical, the publication of the CONSEJO ARQUIDIOCESANO DE LAICOS DE LA HABANA , has just published an excellent analysis by Carmelo Mesa-Lago, on underemployment, unemployment and the ability of the small enterprise sector to reabsorb redundant labor to be released from the state sector. Mesa-Lago, the “Dean” of analysts of Cuban economy, has focused particularly on the labor sector in Cuba since he was an employee of the Cuba’s Ministry of Labor in the early 1960s and wrote his Ph.D. Dissertation (The Labor Force, Employment, Unemployment and Underemployment in Cuba, 1959-1970, Beverley Hills, Sage Publications, 1972).

Espacio Laical continues to consolidate its position as a leading fora for economic analysis on the Cuban economy!

The first few paragraphs are presented below. The full analysis can be found here: El desempleo en Cuba: de oculto a visible

El desempleo en Cuba: de oculto a visible: ¿Podrá emplearse el millón de trabajadores que será despedido?

Por CARMELO MESA-LAGO

Mi disertación doctoral, escrita hace 42 años, analizaba los problemas de desempleo declarado o visible, y subempleo o desempleo oculto (subutilización de mano de obra, empleo excedente) en países socialistas. Comparando a Cuba, China, la URSS y Yugoslavia, aportaba evidencia contraria a la teoría entonces en boga acerca del pleno empleo en economías socialistas de planificación centralizada. En el capítulo sobre Cuba (1970-1989) argumentaba que la reducción del desempleo visible durante la Revolución se había logrado en gran medida mediante el empleo excedente o innecesario. Por ejemplo, una fábrica, granja o entidad estatal de servicios, necesitaba 100 trabajadores, pero ocupaba a 200, así reducía el desempleo nacional visible, pero  ambién la productividad y el salario a la mitad, a más de erosionar el incentivo del esfuerzo laboral (Mesa-Lago, 1968, 1972).

Casi medio siglo después, los hechos en 2010 confirman la hipótesis.

Este artículo: 1) prueba con estadísticas oficiales y de CEPAL, así como con análisis de economistas cubanos,  que el problema no es nuevo, sino que se remonta al inicio de la  Revolución; 2) estima la magnitud del desempleo actual y sus efectos; 3) evalúa las medidas del

Gobierno para abrir empleo privado a más de un millón de trabajadores excedentes, y 4) ofrece opciones para mejorar dichas políticas (sus efectos fiscales son analizados por Vidal y Pérez Villanueva).

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A Citizen’s Perspective: Jorge Gonzalez on the Cuban Economy

From Oliver Blatch,  Guardian Weekly, Series: First person Thursday 31 January 2008
http://www.guardian.co.uk/world/2008/jan/31/cuba

Oliver Blatch published this statement from Jorge Gonzalez describing his and his family’s existence in Cuba and the general attitudes towards low wages, food shortages, the dual economy, and the political paralysis that prevents meaningful change.

Gonzalez is an ex-member of the Foreign Ministry.

I feel like a real revolutionary – someone who desires to see things change for the better. Here in Cuba, nothing ever improves. It only stays the same or gets worse.

Imagine, my daughter is 23 years old and she’s never ever stayed in a hotel. Not one night in her whole life. If she did go, the police would probably think she was a prostitute anyway.

Tienda, La Habana circa 1969, Photo by Arch Ritter

My wife works as a doctor. She was one of the first doctors to go to Venezuela to help Hugo Chávez with his socialist revolution. She earns 400 Cuban national pesos (£7.60) a month. That’s all we receive. She works six days a week, with one night shift included.

A pair of shoes is worth around 30 Cuban convertible pesos (£7.66). So if we need some shoes, how are we supposed to wash or eat or pay for electricity? Sure, we get basic rations every month, but they only last about 10 days.

Tienda, circa 2007, Photo by Arch Ritter

At the moment my son is in the United States. He’s a ballet dancer. He escaped there illegally after a tour in Mexico; on the last day, he just disappeared. Now he has a car, laptop, mobile phone and an apartment that he rents.

And here I am, 46 years old, never having owned my own car. Just think about it. I have a beautiful beach less than half an hour away from my house and I haven’t visited it for three years because I can’t afford the transport.

That is why there’s a clandestine economy going on in every household. Everyone is on the make, selling things on the side. I graduated as a lawyer and worked in a variety of government positions, but now I earn my living as an odd-job mechanic. If the inspectors found out, I’d get severely fined.

Read More, directly from  from the Guardian:
http://www.guardian.co.uk/world/2008/jan/31/cuba



“Thank you Fidel for all you have given us”

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Employment, Labour, Distributional and Equity Issues

James K. Galbraith, Laura Spagnolo and Daniel Munevar, “Pay Inequality in Cuba: the Special Period and After,” ECINEQ WP 2006 – 52, The University of Texas Inequality Project, August 2006

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Pavel Vidal Alejandro, “Cuban Economic Policy under the Raul Castro Government”

An excellent  study on Cuban economic policy has recently been published by Pavel Vidal Alejandro of the Centro de Estudios sobre la Economia Cubana, University of Havana.  “Cuban Economic Policy under the Raul Castro Government” is published through the Institute of Developing Economies of the Japan External Trade Organization. Attached is the Hyperlink:

http://www.ide.go.jp/Japanese/Publish/Download/Report/2009/pdf/2009_408_ch2.pdf

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Has Cuba’s Catastrophic Decline in Real Wage Levels Been Reversed?

The level of “real” or “inflation-adjusted wage levels collapsed catastrophically in the economic melt-down of 1989-1993. Has this been reversed during the alleged economic recovery from 1994 to 2010?

The chart below indicates that real wage levels may have increased steadily after 1994, but they are still a small fraction of their pre-melt-down level. This Chart is based on calculations presented by Pavel Vidal Alejandro, an analyst in Cuba’s primary economic research institute, the Centro de Estudios sobre la Economia Cubana (CEEC), also reproduced below.

According to this data, Cuba’s real wage collapsed from high of around 190 pesos (Moneda Nacional) to 20 pesos by 1993, recovering only slowly to 2008. For those who observed this collapse in the early 1990s, these figures are indeed credible.  How Cuban citizens reliant upon peso incomes survived through this catastrophic decline constitutes several million stories of endurance and innovation – or the practices encapsulated by the “Special Period” terms “resolver”, “luchar”, “conseguir” and “inventar”.

Chart 1: Cuba: Real Inflation-Adjusted Wages, 1989-2009
(Pesos, Moneda Nacional)

Source: Pavel Vidal Alejandro, “Politica Monetaria y Doble Moneda”,
in Omar Everleny Perez et. al., Miradas a la Economia Cubana,
La Habana: Editorial Caminos, 2009, p.35

The 1989-1993 economic contraction – approaching 40% of GDP – resulted from the termination of the subsidization from the former Soviet Union camouflaged in the form of credits never to be repaid, the above market prices paid for Cuban exports, the below-market prices for Cuban imports with that country.  In terms of official statistics on aggregate per capita economic growth rates, it would appear that the Cuban economy has fully recovered and surpassed the 1989 level by about 20% in GDP per capita terms as indicated in Chart 2.

Source: the author on the basis of statistics from the Oficina Nacional de Estadisticas, Anuario Estadistico de Cuba, various issues and UN ECLAC, Preliminary Overview of theEconomies of Latin America and the Caribbean, various issues

“Where’s the economic recovery? We don’t see it.”

But this raises the question: How could the economy recover so fully while real wages are still only at about 22 to 25 % of the 1989 level? This is indeed a puzzle. Citizens of Cuba have observed the contradiction for some years, as suggested by the saying mentioned above.

One possibility is that the GDP statistics are dubious. Indeed the Cuban government adopted a new approach to measuring GDP relabeling it as “Sustainable Social” GDP, measuring the value of services not at the cost of their provision but at an estimated evaluation of their worth internationally.  This revised GDP measure increased Cuba’s GDP per capita and increased the ostensible growth rate as the service sector expanded.
A second partial explanation for the immense gap between overall economic performance levels and wage levels is that substantial portions of the goods and services produced in the economy are pilfered and distributed through the ubiquitous underground economy so that revenues seem seldom to permit higher wage and salary payments but actually more is produced but leaks out of official circuits.

There are undoubtedly other factors explaining this situation as well.

“Resolver”, “luchar”, “conseguir” and “inventar”

How have Cuban citizens managed to survive with real incomes still around 22 – 25% of their 1980s levels. In fact, many Cubans have been able to generate incomes higher than the official wages and salaries. The additional sources of income include:

  • “Income in kind” ranging from lunches for workers, food supplements for seniors;
  • “Income in kind” and special access to transportation and housing for well-placed government officials (e.g. use of official vehicles for private purposes);
  • Illegal but tolerated salary supplements for employees of joint foreign-state enterprises and embassies;
  • Remittances from abroad;
  • Legal self-employment incomes;
  • Home produced goods and services for exchange or sale with friends and neighbours;
  • Informal (un-registered or underground) economy activities;
  • Pilferage from the state sector for resale or personal use.

If citizens can tap such other income sources, as many or most do, then they can survive reasonably well. However, there are some that have no access to any of these additional sources of income – or perhaps only simple survival activities such as selling cigarettes or Granma in the street. Which groups of citizens fall into this category? Perhaps the following:

  • Some pensioners;
  • Workers in the state sector outside the major cities;
  • Some agricultural workers

However, given that the rationed monthly food allowance is meager and on balance covers around 10 to 14 days of food requirements, while the rest of food requirements and basically everything else must be purchased from the dollar stores – where products bear a 140% sales tax – or the farmers markets or self-employment sector or the underground economy , these individuals obviously are in dire straits.

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