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CUBAN LEFTISTS BEGIN TO TURN THEIR FIRE ON THE ‘HARMFUL PRACTICES OF THE STATE’

Leading radicals are raising their voices against the demand for uncritical backing for the government

Ruaridh Nicoll

The GUARDIAN, Sun 25 Jul 2021

Original Article: CUBAN LEFTISTS

Luis Emilio Aybar is a voice from the left, which in Cuba means pretty far left. By any measure, he should be a stalwart defender of the island’s communist regime. After widespread public protests that two weeks ago roiled the nation, the 34-year-old published an article in the magazine La Tizza, which bills itself as “a space to think about socialism”.

After the prerequisite denunciation of the US, he wrote: “What happened on 11 July is also because we communists and revolutionaries do not fight with sufficient force and efficiency the harmful practices of the state.

“We defend unity in a way that actually harms it … We uncritically follow our leaders instead of rectifying their path. We agree to be disciplined, when what we have to do is think and act with our own heads.” In authoritarian Cuba, that sounded a lot like heresy.

Cuba has always split international opinion. Its detractors are perhaps best represented by the US senator Marco Rubio, who called the island “the only country in the world where Cubans can’t succeed”.

In turn, its supporters brook little criticism. Helen Yaffe, an author and academic from Glasgow University, recently arrived on the island, swiftly joining a government rally called by the government. Afterwards she declared on Novara Media: “No one should underestimate the resilience of the Cuban revolution.”

Within Cuba, the regime has long demanded such support, calling detractors gusanos, or worms. Yet the sight of thousands of Cubans taking to the streets to complain about a lack of food, medicines and electricity seems to have caused cracks to appear.

Silvio Rodríguez is Cuba’s best-known singer-songwriter, a 74-year-old international superstar widely recognised as living his socialist values. In non-pandemic times, he stages monthly free concerts in the poorer barrios of Havana.

Last week, however, he met the dissident playwright Yunior Garcia, who had been arrested during the protests. They discussed the unrest and the government’s heavy-handed response.

Shortly afterwards, Rodríguez called for the release of all those who had not resorted to violence. “There must be less prejudice,” he said. “[There must be] more desire to solve the mountain of pending economic and political issues.”

Carlos Fernández de Cossío has blamed the US trade embargo for the demonstrations. Photograph: Ramón Espinosa/AP

Criticism such as this has put the government on the defensive. It says the island has been subject to a wave of disinformation from the US.

Carlos Fernández de Cossío is Cuba’s point-man on the US, and second only to the foreign minister in importance at the ministry of foreign affairs. He insisted that claims that protesters had “disappeared” into jails and interrogation centres were just not true. “There are people who have been detained and there are people that have been arrested, those that have violated the law,” he said, although he would not give numbers. Independent media claim up to 650 people were detained, although many have now been released.

Asked what he thought had brought Cubans on to the streets, De Cossío replied: “Well, it wasn’t capitalism.”

The protesters had cried “libertad”, freedom, and “patria y vida”, homeland and life, the title of an anti-government song. The shortages they face are the result of Cuba running out of foreign currency, a situation hastened by the pandemic devastating an economy reliant on tourism.

De Cossío blamed the 60-year-old US trade embargo, tightened to strangulation by Donald Trump and kept in place by Joe Biden. He said there had actually been more conversations with Washington during Trump’s presidency than Biden’s. “There’s no dialogue at this moment,” he said.

Yet in his essay for La Tizza, Aybar strayed surprisingly close to another analysis, summarised by the Financial Times when it called Cuba a last “lonely outpost of Marxist central planning”.

“During 2020, half of the country’s investments were allocated to hotel construction at a time when there was a drastic decrease in international tourism and an acute shortage of investment in agriculture,” he wrote. He said 11 July needed to be a watershed. “A failure to pressure the government from the left means that the right will take the initiative”, meaning “more market, more private property, less education and public health.”

Only time will reveal whether internal reform will satisfy the population. Another increasingly robust critic from within, Cuba’s former ambassador to the EU, Carlos Alzugaray, believes it will have to. He has just published an article saying it is “essential” that the government “not make the mistake of blaming only external factors”.

He was watching the opening ceremony of the Tokyo Olympics on television as he pointed out that, despite the efforts of critics in the US, regimes such as China, Vietnam and Cuba have proved durable, and “very difficult to overthrow”. It is his view that Cuba should follow China and Vietnam towards “a market economy with socialist orientation”.

Before he could get into that – or the government’s potential reaction to the criticism from within – the pride in Cuba’s sovereignty that has always been a far greater and more unifying force than communism on the island revealed itself.

The 69 athletes Cuba has sent to the Olympics appeared in the famous parade. Alzugaray faltered, his voice suddenly breaking with emotion.

Carlos Alzugaray

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A SMALL STEP AWAY FROM SOCIALISM: CUBA’S GOVERNMENT APPROVES SMALL AND MEDIUM-SIZED ENTERPRISES

The Economist, Aug 14th, 2021

All the while it is still cracking down on protesters

Original Article: CUBA: A SMALL STEP

ON AUGUST 6TH the Cuban council of state approved a long-awaited law authorising the creation of small and medium-sized enterprises. The announcement came less than a month after thousands of Cubans took to the streets calling for freedom and an end to the Communist dictatorship. After a brutal crackdown, around 380 protesters are now in prison awaiting trial on charges such as “delinquency”.

The announcement could be designed partly to distract attention from the state’s suppression of dissent. On an island with the fourth-highest official covid-19 infection rate in the world it will be tricky for people to forget that there was enough petrol to power motorcycles, trucks and buses filled with boinas negras (a special-forces unit of the Cuban military) who were sent out to rough up the protesters in July, but not enough for ambulances or incinerators to cremate the dead.

Nonetheless, it is a welcome reform. It is part of what the government calls the “ perfeccionamiento”, or perfection, of socialism. Everyone else recognises it as allowing a bit of free enterprise to compensate for socialism’s failures. In February Cuba’s council of ministers increased the number of trades open to cuentapropistas, or self-employed people. Some 124 sectors are reserved for the state, but everything else is open to entrepreneurs. Even with the recent changes, the legal status of cuentapropistas is ill-defined. Applying for the necessary permits is a slog that can take ages. The rules are designed to keep cuentapropistas small (and therefore no threat to state-owned firms). They can only hire relatives or other self-employed subcontractors. They cannot incorporate, so there is no legal difference between their personal capital and their business capital—if the business goes bust, so do they.

Despite these shackles, enterprising Cubans have flocked to start their own micro-businesses. Since 2010 the share of the workforce who are self-employed has soared from 3% to 13%, or more than 600,000 people. Just over a third are women; a third are under 30. They are concentrated in the largest cities, and are most likely to work as taxi-drivers or run restaurants and food kiosks.

The new law, which still needs to be published in Cuba’s official gazette, is expected to allow small and even medium-sized private businesses to incorporate. This could mean that private firms will be allowed to hire staff (rather than just nephews or independent contractors). It could also mean that multiple investors will be able to put money into a private firm with limited liability. That would make Cuba much more attractive to foreign investors. Incorporation would also make paying taxes simpler and borrowing less daunting. But not all industries will be treated equally. Architects, journalists, lawyers, vets, translators and interpreters, among others, are not allowed to work in the private sector, or to incorporate.

Cuba’s state firms are pampered, inefficient and the main reason why the island is so short of basic goods. This, in turn, is one reason why Cubans have been protesting. Last year GDP shrank by 11%. New official statistics show that imports and exports of goods have been declining since 2018, well before the pandemic scuppered tourism and starved Cuba of hard currency. Hoping to boost morale, the government has distributed some food, donated from Mexico and elsewhere, in the areas where the largest protests occurred.

Oniel Díaz of Auge, a consultancy, has called for reforms to unleash the private sector since 2017. He is excited by the new law, but cautious too. Opening a business is likely to continue to be much slower than elsewhere in the world. “At the end of the day, this is still Cuba.”■

Some Small Enterprises:

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CUBAN AGRICULTURE: STRATEGIC BUT INERT

Miriam Leiva, independent journalist.

Cuba Study Group, August 16, 2021

Original Article:  Cuban Agriculture: Strategic But Inert

One of the many existing theories about the origin of the name “Cuba” refers to a word from the natives of the island that meant “cultivated land.” Although we are not sure that this is correct, we do know that the immense possibilities for agriculture, together with an excellent climate and a good geographical position, marked the value of a Caribbean island that otherwise lacked great natural resources.

Throughout Cuban history, the development of agriculture retained a position of special interest. Since the colonial era, the island became the largest producer of sugar cane in the world, a trend that increased during a large part of the republican years.

Perhaps because of this, anyone would have thought that after the supposed return of the land to its “owners,” the nascent revolution would focus on the development of one of the island’s main riches. But was it so?

Today, 529 years after Cuba was discovered, and after 61 years of land mismanagement, Cuban agriculture faces one of its worst crises marked by a chronic inability to produce food. It is in this context that the government has announced the application of 63 measures with the aim of rescuing an agricultural system that, although recognized as strategic, lies inert before our eyes. Seven groups of stakeholders, among which are agricultural executives, experts, academics, and prominent producers, were consulted in their formulation.

The measures have been described by the current minister of agriculture, Ydael Pérez, as “(…) unprecedented in Cuban agriculture (…)”. They include initiatives such as an agricultural development bank, insurance expansion, the repeal of some of the old “obstacles,” and the legalization of trade of meat and bovine milk. Additionally, some restructuring carried out in the Ministry of Agriculture (MINAG) and in the cooperatives stand out, as well as a certain level of autonomy placed in the hands of state companies, provincial governments, and their local executives. Finally, the creation of an Innovation Committee and other new institutions are also notable and aim to achieve the long-awaited increase in production that Cuban President Miguel Díaz-Canel spoke about.

These measures could be considered the prelude to “changing the way of thinking,” as the head of agriculture pointed out. However, and despite the high expectations generated by this supposed call for change, the results of these measures do not satisfy the expectations of the people and especially those of farmers, who lack decision making freedom.

A real change, which is becoming more and more necessary, should begin with profound transformations in MINAG, not just superficial ones. Transformations that encompass management chain cadres, intermediaries, and the producers themselves, but above all, that revolutionize the state enterprise system, where the greatest inefficiencies in production and marketing are found. It won’t be until then that we reach the goal of substituting imports and building a sustainable offer, which Prime Minister Manuel Marrero Cruz spoke about on May 10 during the meeting to present this document.

So, one wonders, under what conditions are these measures announced?

The Tarea Ordenamiento (or “Organizing Task” or “OT”) was introduced on January 1st, 2021, a process promoted by the Cuban Government which is trying to save the island’s economy through monetary and exchange rate unification, income reform, and the elimination of excessive subsidies, among others. The O.T. shocked Cuban farmers with the low prices attributed to their production in relation to the high costs of necessary supplies and services. As is to be expected, this combination was terribly inefficient and as a consequence discouraged production. In the middle of this scenario, the government adjusted electricity and water rates, agricultural aviation, and others, in some cases at the expense of the state budget. But did it solve the problem?

The answer is, no, it did not. The fundamental objective of the new export and import capabilities (which must be done through state foreign trade companies) and the offers of agricultural inputs, tractors, and other equipment in stores that sell in Freely Convertible Currencies (dollars, euros, etc.) was to motivate farmers to invest, but it is unlikely they will carry out bold ventures without having guarantees of returns on their investments or that their profits will be respected. Let us not forget that the Constitution itself stipulates the limits for the accumulation of wealth in non-state hands.

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Continue Reading:

Conclusions:

The crisis in Cuban agriculture is serious, and the solutions to its main problems—lack of production, little application of science and technology, low stimulation of the productive forces, etc.—need the immediate commitment of all its actors.

The 63 measures recently announced are still insufficient, since they do not completely eliminate the Cuban farmers’ lack of decision-making freedom; however, these are the prelude to future changes.

The current government has before it the responsibility of pulling Cuba off the cliff, amidst the adversities imposed by the United States sanctions and the Covid-19 pandemic, which demands a true openness to citizen participation and creativity from all Cubans.

With Miriam Leiva, Spring 2010

Complete  Essay

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FROM DRIED FRUIT TO BIKE REPAIR, CUBAN ENTREPRENEURS PREPARE FOR A MORE OPEN ECONOMY

By Marc Frank and Anett Rios

Original Article: , Cuban Entrepreneurs Prepare for a More Open Economy

HAVANA, Aug 27 (Reuters) – Cuban entrepreneurs, running businesses ranging from selling dried fruit to repairing bikes and developing software, are scrambling to understand the opportunities and challenges ahead after a landmark change in the rules governing the Communist-run economy.

Earlier this month, the government released regulations about a reform that would allow small- and medium-sized ventures to formally incorporate as businesses and access state financing, ending decades of classifying them as ‘self-employed’.

The measure is seen by many analysts as one of the most important reforms undertaken since all businesses – down to shoe-shine boys – were nationalized in 1968 by former leader Fidel Castro.

Omar Everleny, one of Cuba’s best-known economists, described the reform as a very positive one, long-sought by many Cubans.  It does have important limits – for instance, people can own no more than one business and cannot contract foreign partners or carry out direct foreign trade.  “Given the economic situation and remaining restrictions, it will not mean a big economic improvement in the short term,” cautioned Everleny.

For Nayvis Diaz, founder of Velo Cuba, a bicycle repair and rental company with 17 employees in Havana, it marks a significant change, however.  “What is important is we are now fully part of the economy and no longer marginalized,” she said.  “Many people with a lot of social and business responsibilities in the city, and many others in the private sector, were waiting for this.”

The measure forms part of a package of market-oriented reforms undertaken by Cuban President Miguel Diaz-Canel over the last year, as the coronavirus pandemic and tougher U.S. sanctions tipped the shaky economy into a tailspin and led to shortages of food, medicine and other basic goods.

Cuba’s economy contracted by 10.9% in 2020 and shrank another 2% this year through June, compared with the same period in 2020. It remains reliant on tourism and imports.

The Fernandez brothers, who own Deshidratados Habana, Cuba’s only company processing and selling dried fruits, were nevertheless enthusiastic.  Nayvis Dias (C), founder of Velo Cuba, speaks to employees at her bicycle repair and rental company in Havana, Cuba, August 25, 2021. REUTERS/Alexandre Meneghini    “A bad economy can present opportunity,” Oscar Fernandez said, standing amid makeshift ovens and other equipment in his basement. The company began when the pandemic forced their cafeteria to close, he explained.

THE HORIZON HAS OPENED

Hundreds of small businesses have found niches in a state-dominated economy short on imagination and initiative: from gourmet restaurants and 3D-parts manufacture to software development, home delivery, landscaping and construction contracting.

The private sector, excluding farmers, has expanded since the 1990s to encompass more than 600,000 self-employed license holders. It includes small-business owners, non-agriculture cooperatives, their employees and members, tradespeople and taxi drivers.

The Fernandez family business sells dried fruit online and has placed their product at three upscale private food shops in Havana.  “The horizon has opened,” said Oscar, who holds a doctorate in economics. “Once incorporated we can establish relations with state and private supply chains and market our product to whomever – from state-run stores to hotels, as well as export and seek financing from local banks or abroad.”

Diaz, in her workshop crowded with bicycles, was also enthusiastic about the prospects for growth, adding that she would be cautious and consult her lawyer and accountant every step of the way.  “We have to analyze the economic context closely because we will have an increasing responsibility with all the people that we are going to hire in our companies,” she said.

The Fernandez brothers have drawn up plans for a small factory that would process a ton of fruit daily, including for export. They dream of owning a store that sells their products.  “We have the land and suppliers lined up. We just need about $100,000 in financing,” Oscar said.

But one major worry remains – one shared by many Cubans on social media.  “We still have to see what happens in practice: how far the government really allows us to develop,” Ricardo Fernandez said.

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LAS RAZONES DEL 11-J Y LAS OPCIONES POSIBLES.

julio 17, 2021

Autor: Mauricio de Miranda

Original Source: Las razones del 11-J y las opciones posibles.

En días pasados estallaron protestas sociales en diversas localidades de Cuba. Para los dirigentes cubanos y los medios oficiales de prensa que responden al gobierno cubano, se trata de “disturbios, desorden, causados por una operación comunicacional que se prepara desde hace tiempo”, propiciados por “mercenarios al servicio del imperialismo”. Sin embargo, más allá de una retórica que se basa en el no reconocimiento de la realidad política, económica y social que vive el país y en achacar la responsabilidad de las protestas, denominadas desórdenes -aunque los hubo como en todas las protestas-, a agentes al servicio de intereses extranjeros, Cuba enfrenta desde hace muchos años una crisis económica y social de graves proporciones que se ha transformado en una crisis política. Es imprescindible debatir acerca de las causas pero también abrir un debate sobre las alternativas y posibles soluciones, con el objeto de evitar que el país llegue a un callejón sin salida.

Las razones económicas.

La situación económica actual de Cuba es la más terrible desde el llamado Período Especial de los años noventa del pasado siglo. En 2020, el Producto Interior Bruto (PIB) cayó un 11,3% pero ya en 2019 se había producido una caída del 0,2% y el crecimiento promedio anual entre 2015 y 2019 fue de solo 1,7%, lo cual es insuficiente para asegurar una senda de desarrollo económico. El gobierno cubano ha insistido en responsabilizar al bloqueo estadounidense y a los efectos de la pandemia con la situación económica del país. El recrudecimiento de las sanciones económicas durante la administración de Trump y la aparición y ahora el empeoramiento de la pandemia han tenido efectos nocivos indudables en la economía cubana, sin embargo, no son los responsables de los graves problemas estructurales que ésta padece.

A lo largo de más de seis décadas se han ido acumulando serios problemas que dependen, principalmente, de los sucesivos errores de política económica cometidos por la dirección del país, que han conducido a un incremento de la vulnerabilidad externa de la economía cubana y han dificultado el desarrollo de la producción nacional, debido a la excesiva centralización de las decisiones económicas, a la incapacidad para generar suficientes estímulos al desarrollo productivo y a los frenos que se han impuesto al emprendimiento.

Las reformas económicas que se han realizado desde los años noventa han sido parciales e insuficientes, no han abordado los cambios estructurales de forma sistémica y no han apuntado a la promoción del emprendimiento empresarial. La mayor parte de las ramas de la industria nacional y varias de las más importantes producciones agropecuarias en 2019 tenían niveles inferiores a los de 1989. A partir de la crisis de los noventa el gobierno optó por el desarrollo del turismo. Fue una decisión parcialmente correcta pero lo que no debió ocurrir es que ese desarrollo obviara las necesidades del desarrollo industrial y agrícola del país.

La excesiva dependencia respecto al turismo es una causa estructural fundamental en la debacle actual de una economía que prácticamente carece de reservas y de alternativas productivas, con una industria azucarera que está produciendo a niveles de principios del siglo XX, con el resto de la industria prácticamente colapsada y con una agricultura afectada por una estructura de precios y excesivos controles que desestimulan el desarrollo de la producción de alimentos y de materias primas.

Con campañas políticas no se resuelven los problemas de la producción. El país está importando gran parte de los alimentos que podría producir y carece de las divisas necesarias para importarlos. Para colmo, se insiste en el control monopólico estatal del comercio exterior. Sigue sin dar los pasos necesarios para promover la legalización de pequeñas y medianas empresas privadas que promuevan el emprendimiento y canalicen el empleo superfluo que es una excesiva carga al presupuesto del Estado. Persisten en la planificación centralizada en condiciones de una inmensa escasez y no generan otras alternativas. En los años noventa el turismo fue una alternativa y a comienzos del siglo XXI, la exportación de servicios profesionales, principalmente a Venezuela, se convirtió en otra opción muy importante de ingresos en divisas. Estos junto a las remesas, aseguraron la subsistencia económica del país.

En la actualidad, el turismo está en niveles mínimos, las remesas afectadas por las limitaciones de sus fuentes debido a problemas económicos de los remitentes y al endurecimiento de las sanciones durante la era de Trump, mientras que los ingresos por exportaciones de servicios están afectados por su cierre en ciertos países pero sobre todo por la terrible crisis económica venezolana. Entonces, el gobierno no ha querido salirse del guión que ha determinado la política económica, ha actuado con muchísima lentitud y ha adoptado medidas económicas equivocadas.

Los errores más recientes de política económica.

A lo largo de estas décadas se han acumulado una serie de errores de política económica, pero en las condiciones actuales quisiera concentrarme en dos: 1) la llamada Tarea Ordenamiento y 2) la apertura de tiendas en monedas libremente convertibles (MLC) para la venta de productos que originalmente se describían como “suntuarios” pero que en realidad resultaron de primera necesidad, no solo para las condiciones de la vida moderna sino incluso para la subsistencia.

El llamado Ordenamiento monetario no fue tal. Desde hace tiempo muchos economistas hemos destacado la necesidad de abolir la dualidad monetaria por el desorden en los sistemas de costos, en el funcionamiento de las empresas y en el establecimiento de precios relativos respecto a la economía internacional. Adoptaron la unificación monetaria y cambiaria como un lineamiento del 6º Congreso del PCC en 2011 y finalmente en 2021 decidieron unificar los tipos de cambio a una tasa sobrevaluada, a la cual el Banco Central no puede asegurar la venta de la divisa extranjera, con lo que, inmediatamente, se desarrolló el mercado negro de divisas en el que el dólar se cotiza a varias veces por encima del valor oficial.

En lugar de establecer la soberanía del peso cubano como moneda nacional, crearon tiendas en MLC, re-dolarizando parcialmente la economía y vendiendo en ese mercado bienes a los cuales no tiene acceso la población que carece de remesas o de opciones de ingresos en divisas, generando un grave problema social debido a la marginación de un sector considerable de la población en la capacidad de adquirir dichos bienes.

La unificación cambiaria llegó acompañada de un incremento de salarios en el sector estatal y de pensiones en niveles claramente inferiores a los incrementos reales en los precios, producidos por una estampida inflacionaria, lo cual ha causado gran insatisfacción en una parte considerable de la ciudadanía que continúa sin asegurar sus necesidades básicas a partir de sus ingresos debidos al trabajo.

Los problemas sociales.

La insatisfacción creada por los errores de política económica y la persistencia de los mismos a veces ha podido canalizarse por los mecanismos controlados por el poder pero ni esas ni aquellas que ni siquiera han podido ser planteadas oficialmente sino que se expresan en redes sociales, han tenido una respuesta creíble más allá de achacar al bloqueo de todo cuanto no funciona. No se trata de anexionistas, ni de delincuentes, ni de agentes de alguna potencia extranjera. Se trata simplemente de ciudadanos cubanos que necesitan satisfacer aspiraciones en la única vida probada que tienen y que sienten que el gobierno del país no está siendo capaz de ofrecer las alternativas de solución necesarias.

La sociedad cubana de hoy es claramente diferente a la que decidió permanecer en el país tras el triunfo revolucionario. Existe un porcentaje creciente de jóvenes, que están a dos o tres generaciones de la que hizo la Revolución y que tiene esperanzas de vida, intereses, aspiraciones y proyecciones políticas y sociales propias y muy probablemente diferentes y a las que incluso la Constitución actual les priva del derecho a definir el tipo de Estado y de sociedad que prefiere. Y dentro de este grupo, existe una parte considerable de personas que viven en condiciones de subsistencia y no ve opciones de mejoramiento de las mismas.

En otras oportunidades, la emigración, incluso con cierto nivel de masividad, como ocurrió en los primeros años sesenta, en 1980 y en 1994, ha actuado como válvula de escape para solucionar las insatisfacciones individuales, pero también para reducir el factor de oposición social interna. En esta ocasión esta posibilidad está claramente muy limitada.

La emigración carece de derechos políticos, pero a ella se ha apelado, una y otra vez, para que haga valer sus derechos al envío de remesas familiares pero sin reconocerla socialmente como un factor importante para la solución de los problemas económicos del país y sin integrarla políticamente en un sistema democrático. La emigración es un factor decisivo en la solución de muchos de los problemas económicos del país y también debería ser un importante actor político a partir de su experiencia en otras realidades.

En la sociedad cubana existe una parte considerable que carece de opciones y de perspectivas, que vive en una situación de pobreza que no es reconocida públicamente por las autoridades cubanas. En consecuencia, gran parte de esa población salió a las calles como explosión de una situación de hastío. Sin embargo, hay que tener en cuenta que antes de eso ya se habían producido una serie de indicios de protesta pacífica en diversos sectores sociales, incluidos los artistas, reclamando espacios de diálogo que solo han encontrado la intolerancia y el rechazo como respuesta.

Los problemas políticos.

Todo este conjunto de cuestiones ha llevado a una crisis política de la cual estas protestas públicas han sido solo un primer momento, si consideramos su capacidad de difusión y su masividad. Sin embargo, existe una parte de la sociedad cubana inconforme con la situación del país que no se expresa por miedo a las consecuencias negativas que pueden sufrir debido a una cultura arraigada de exclusión de las opciones políticas diferentes a las defendidas desde las estructuras de poder. El gobierno cubano debería considerar esta realidad política y actuar en consecuencia si realmente quiere evitar que la fractura social y política en la sociedad cubana se profundice y supere el nivel de polarización que ya es gravísimo.

En 2019 se adoptó una nueva Constitución que establece en su artículo 1 que “Cuba es un Estado socialista de derecho y justicia social, democrático, independiente y soberano, organizado con todos y para el bien de todos como república unitaria e indivisible, fundada en el trabajo, la dignidad, el humanismo y la ética de sus ciudadanos para el disfrute de la libertad, la equidad, la igualdad, la solidaridad, el bienestar y la prosperidad individual y colectiva”. Sin embargo, existen ejemplos que demuestran que muchos de esos preceptos no reflejan la realidad política del país.

El artículo 5 de la carta magna le otorga al Partido Comunista de Cuba, la condición de “fuerza política superior de la sociedad y del Estado”, lo cual, en la práctica, coloca al Partido por encima de la sociedad. Esta realidad no tiene nada de democrática, toda vez que tampoco el Partido Comunista es una organización democrática en su vida interna.

En esa misma Constitución se garantizan el derecho a la vida, la integridad física y moral, la libertad, la justicia y la seguridad …. (artículo 46); el derecho a que se respete su intimidad personal y familiar … (artículo 48); a la inviolabilidad de su domicilio (artículo 49); a la inviolabilidad de la correspondencia y demás formas de comunicación (artículo 50); las personas no puede ser sometidas a desaparición forzada, torturas ni tratos o penas crueles inhumanas o degradantes (artículo 51); el Estado reconoce, respeta y garantiza a las personas la libertad de pensamiento, conciencia y expresión (artículo 54); se reconoce la libertad de prensa (artículo 55); los derechos de reunión, manifestación y asociación, con fines lícitos y pacíficos, se reconocen por el Estado siempre que se ejerzan con respeto al orden público y el acatamiento a las preceptivas establecidas en la ley (artículo 56); se reconocen a las personas los derechos derivados de la creación intelectual (artículo 62); los ciudadanos cubanos tienen derecho a participar en la conformación, ejercicio y control del poder del Estado, lo cual implica: estar inscriptos en el registro electoral, proponer y nominar candidatos, elegir y ser elegidos, participar en las elecciones, plebiscitos, referendos, consultas populares y otras formas de participación democrática, pronunciarse sobre la rendición de cuenta que le presentan los elegidos, ejercer la iniciativa legislativa y de reforma de la Constitución, desempeñar cargos públicos y estar informados de la gestión de los órganos y autoridades del Estado (artículo 80).

La mayor parte de estos artículos, relacionados con derechos humanos y políticos está sin reglamentar, pero al margen de esto, la propia Constitución contradice algunos de esos derechos. Por ejemplo, la libertad de elegir y ser elegidos, mediante el voto de los ciudadanos es restringida por el inciso “c” del artículo 205 que establece como excepción a “los que no cumplan el requisito de residencia en el país previstos en la ley”. Es decir, a los cubanos residentes en el exterior, que constituyen más de un 20% de la población actual del país y cuyas remesas han contribuido a la subsistencia del país, se les niega ese derecho elemental que está consagrado en la mayor parte de las constituciones de las repúblicas latinoamericanas. De igual forma, la iniciativa legislativa y la reforma de la Constitución, contenidas también en el artículo 80 son restringidas por el artículo 227 que trata sobre la iniciativa para promover reformas a la Constitución, porque la iniciativa de los ciudadanos debe ser “mediante petición dirigida a la Asamblea Nacional, firmada por un mínimo de 50.000 electores”, además de que la Constitución solo puede ser reformada por la Asamblea Nacional en una “votación nominal no menor a dos terceras partes del número total de sus integrantes”, es decir, que no permite que la Constitución sea reformada o elaborada por una Asamblea Constituyente, elegida libremente por la ciudadanía, tal y como ocurrió en 1940. Si la Asamblea Nacional es elegida con base a una lista única que responde a las orientaciones del Partido Comunista, es fácil intuir que sería imposible contar con ella para reformar una constitución hecha a la medida de los intereses de la dirigencia de dicho partido, que no necesariamente se corresponde con los intereses reales de parte de su membresía.

A diferencia de la mayor parte de los países latinoamericanos, los ciudadanos cubanos carecen del derecho a elegir, mediante sufragio universal y directo, entre varias alternativas, al Presidente y Vicepresidente de la República, a los diputados a la Asamblea Nacional, y a las autoridades de gobierno provinciales y municipales.

Las leyes cubanas posteriores a 1959 no han permitido el derecho a la huelga, ni a la formación de asociaciones sociales, profesionales o políticas que estén por fuera del control del poder político, con lo cual se conculcan los derechos proclamados en los artículos 54 y 56 de la Constitución.

Así, en las cuestiones relativas a los derechos políticos, la Constitución de 2019, al igual que la de 1976, retroceden respecto a la de 1940 que, dicho sea de paso, fue el resultado de una Asamblea Constituyente, elegida democráticamente, en la que también participaron delegados comunistas junto a otros del amplio espectro de fuerzas políticas que caracterizaba a la sociedad cubana de entonces.

La Constitución de 2019 fue aprobada en referendo nacional por una mayoría significativa de la población, pero en su proceso de discusión y debate, solo tuvo cabida la pedagogía del SI y en dicho referendo no se permitió votar a la población cubana residente en el exterior que aun ostenta un pasaporte cubano. Hasta en el régimen pinochetista en Chile se permitió la pedagogía del NO.

En los tiempos recientes han ocurrido varios episodios en los que autoridades cubanas han violado la Constitución aprobada por esa inmensa mayoría alcanzada entre aquellos que tuvieron la oportunidad de ejercer su derecho al voto. Se han producido detenciones de ciudadanos por el simple hecho de caminar por una calle portando un cartel que exige la libertad para alguna persona detenida; han sido detenidas personas por expresar su inconformidad y rechazo al sistema político; fuerzas de la policía han obligado, de forma ilegal, a ciudadanos que no están condenados judicialmente, a permanecer en sus casas en contra de su voluntad y cuando éstos se han negado alegando su derecho a la libre movilidad, han sido detenidos; no se han atendido solicitudes de hábeas corpus, a pesar de que esta figura jurídica está presente en la nueva Constitución y es un derecho universalmente reconocido en las sociedades civilizadas; se mantiene la práctica de expulsar de ciertos centros de trabajo a personas que expresan opiniones contrarias a las que se sostienen desde el poder político, incluso cuando en algunos casos esas opiniones ni siquiera han cuestionado la esencia del sistema político y social; se ha promovido y en otros casos, permitido situaciones de hostigamiento a personas identificadas como desafectas al gobierno del país; para solo mencionar algunos ejemplos de violaciones de la ley suprema de la República, generadas desde las estructuras de poder, que deberían ser sus garantes ante la sociedad.

Desde las estructuras de poder se ha dicho que las manifestaciones del 11-J han sido orquestadas desde el exterior. Es cierto y además público que algunos llamados “influencer” de ciertas redes sociales ha realizado llamados a la desobediencia civil y a la insurrección. Sin embargo, si fuera cierto que estas protestas fueron el resultado de estos llamados y de la labor de zapa del gobierno de los Estados Unidos, esto podría significar que el Partido Comunista carece del liderazgo y la influencia que en Cuba que se establece como precepto constitucional. Argumentar que las protestas fueron orquestadas desde el exterior es un insulto a la ciudadanía y a su derecho a expresar un descontento que antes no ha encontrado otras vías de canalización, debido a la soberbia, al autismo y al escaso espíritu autocrítico de muchos de los que ejercen responsabilidades de dirección en el país y que mantienen un discurso alejado de la realidad del país.

Las protestas sociales, a diferencia de lo que se sostiene desde el discurso oficial, fueron el resultado de la combinación de todos esos factores a los que se suma el hastío de muchos ciudadanos que no encuentran una salida esperanzadora a una situación de crisis que persiste en la sociedad cubana desde hace varias décadas pero que en las circunstancias actuales ha cobrado una gravedad extraordinaria.

En las protestas hubo saqueos y destrucción de propiedad pública y privada, que no fueron masivos. ¿En cuáles protestas no ocurren? Es lamentable y condenable. Sin embargo, vale la pena llamar la atención sobre cuales han sido los objetos de estos actos deplorables. En unos casos, fueron algunas tiendas en MLC, que son un símbolo evidente de la diferenciación social establecida en Cuba entre los que tienen acceso a ellas y los que no, por el solo hecho de no disponer de cuentas en una moneda que no se obtiene como resultado del trabajo sino que proviene de remesas desde el exterior. Se produjo el volcamiento y destrucción de algunos automóviles de la policía y de instituciones oficiales. También se produjeron enfrentamientos entre fuerzas antimotines y de policía, tanto uniformados como vestidos de civil y los ciudadanos que protestaban. Las imágenes de supuestos civiles, perfectamente organizados, transportados en vehículos públicos y armados de palos y bates de béisbol para golpear a quienes protestaban son una muestra del insulto que ese día se profirió contra el ideario de la Revolución Cubana. Y la orden fue proferida desde el más alto nivel de dirección del país. No es la primera vez que esto ocurre, sin embargo, si es la ocasión en la que alcanzó las mayores proporciones.

Las opciones.

A pesar de la profundidad de la fractura social y política del 11-J y del nivel de polarización que ha alcanzado la sociedad cubana, para bien del país, la política debería imponerse a la golpiza.

Me opongo a los llamados a una intervención militar extranjera que solo causaría sangre y dolor a las familias cubanas y también en las de quienes, eventualmente, pudieran intervenir. Y me opongo a la represión militar, policial y paramilitar ejercida por quienes tienen el deber de proteger la seguridad del pueblo y no mancillarlo. La vida y la dignidad deben ser preservadas.

Siento un profundo compromiso con la idea original que inspiró la Revolución Cubana, es decir, la democracia y la justicia social. La democracia nos ha sido confiscada y la justicia social se despedaza en cada medida que crea excluidos en nuestra Nación.

Una opción que parece imponerse en el discurso oficial es la de reprimir a quienes han sido identificados como participantes de las protestas y hacer caer sobre ellos el peso de cuestionables figuras jurídicas, y de paso, amedrentar a quienes pudieran protagonizar eventos similares en el futuro con medidas ejemplarizantes. Esta opción solo profundizará la fractura de la sociedad y solo postergaría una futura crisis política y social que podría tener gravísimas consecuencias.

Otra opción, que considero necesaria, sería liberar a todas las personas que han sido detenidas por las protestas y antes de las mismas, por expresar su desacuerdo con el gobierno o con el sistema político actualmente vigente. A fin de cuentas, ellos no realizaron un asalto armado a un cuartel del ejército. No hay que reprimir al descontento sino crear las condiciones para que el descontento pueda ser convertido en satisfacción y esperanza o que al menos ese descontento tenga vías legítimas de expresión, y ello pasa necesariamente por una reconfiguración pacífica de nuestro sistema político.

La Constitución actual no satisface las aspiraciones democráticas de todo el pueblo, precisamente porque excluye a una parte del mismo en el derecho a ejercer su soberanía por lo cual debe ser enmendada, aunque en mi opinión debería ser elaborada una nueva que garantice el establecimiento de un sistema democrático. Para esta enmienda, el elemento inicial debería ser la reforma de los artículos 205, 226 y 227.

En el 205 debería eliminarse la excepción en el derecho al voto de los ciudadanos cubanos residentes fuera del país. En el 226 debería permitirse que la Constitución sea reformada por una Asamblea Constituyente, elegida libremente por la ciudadanía, mediante sufragio universal, además de la actual facultad de la Asamblea Nacional. En el 227 debería modificarse el inciso f que le otorga iniciativa a la ciudadanía para la reforma constitucional solo como petición a la Asamblea Nacional, mediante la recolección de 50.000 firmas, y permitir que estas firmas puedan ser válidas para la convocatoria de una Asamblea Constituyente.

En tales circunstancias y para hacer valer el carácter democrático del Estado que define el artículo 1 de la Constitución, debería convocarse a una consulta nacional vinculante, en la que puedan participar todos los ciudadanos cubanos sin distinción de lugar de residencia e identificados con un pasaporte cubano válido vigente y en la que los electores puedan escoger una de dos alternativas que podrían ser: a) Desea Usted que la Constitución vigente se mantenga como está y que su posible reforma posterior solo sea una facultad de la Asamblea Nacional del Poder Popular; y b) Desea Usted que se convoque a una Asamblea Constituyente, elegida mediante sufragio universal directo y secreto con candidatos nominados o auto-nominados libremente, que elabore una nueva Constitución.

Lo verdaderamente revolucionario, lo verdaderamente progresista, no solo es la urgente necesidad de liberar las fuerzas productivas y el emprendimiento productivo que pueda iniciar la recuperación de la economía y encauzar el proceso de desarrollo, sino también resulta urgente la construcción de un nuevo consenso político, sobre la base del establecimiento de una sociedad verdaderamente democrática en la que tengan cabida las diferencias políticas y el imperio de la ley y de la justicia social.

mauriciodemiranda

La Habana, 1 de abril de 1958. Doctor en Economía Internacional y Desarrollo, Universidad Complutense de Madrid, España. Licenciado en Economía, Universidad de La Habana, Cuba. Profesor Titular del Departamento de Economía de la Pontificia Universidad Javeriana, Cali, Colombia. Ver todas las entradas de mauriciodemiranda

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CUBA APPROVES LONG-SOUGHT LEGAL STATUS FOR PRIVATE BUSINESSES

Reuters, Jun 02, 2021  

Marc Frank

Original Article

HAVANA — Cuba has approved a reform that includes long-sought legal status for private businesses that began operating decades ago under the title of “self-employed,” state-run media reported on Wednesday.

Top officials have said for months they were planning changes to sort out rules for state-run companies and private cooperatives and businesses so they can function on an equal footing in the Communist-run country.

The Council of Ministers agreed the measure at its latest closed-door session, state-run media wrote, without detailing when it would become law.

The reform would include legal status for the private sector’s thousands of businesses from eateries and garages to construction and beauty salons and for cooperatives.

“With this decision we are approving how to organize the actors in our economy, which goes much further than the simple recognition of some of them,” Communist Party leader and President Miguel Diaz Canel was quoted as stating.

Unlike Communist Party-ruled China and Vietnam, Cuba has been slow to implement market reforms to its Soviet-style command economy.  But the government has picked up the pace in the face of a severe economic crisis and food, medicine and other shortages it blames largely on U.S. sanctions and the COVID-19 pandemic, while admitting failure to reform is also at fault.

Still, Prime Minister Manuel Marrero Cruz emphasized the state would remain the dominant economic player, insisting “we are not privatizing the economy,” according to the report.

Private farmers and cooperatives have operated for decades in Cuba in agriculture. The “self-employed” sector meanwhile – that includes businesses, their employees, trades people and others such as taxi drivers – has expanded over the past decade to include more than 600,000 workers.  Thousands more work in non-agricultural cooperatives, a new category allowed in 2012. Authorities had suspended issuing new licenses for such cooperatives but under the new reform will start issuing them once more.  All in all, the private sector now makes up around a third of the six million strong labor force.

Oniel Diaz, co-founder of the private businesses consultancy AUGE, said approval signaled a further expansion of the private sector was on its way, but it still could take a while.  “The wait continues,” he tweeted.

 (Reporting by Marc Frank; additional reporting by Sarah Marsh; Editing by Nick Macfie)

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CINCO ASPECTOS PARA ENTENDER LA DEVALUACIÓN DEL PESO CUBANO

By Pavel Vidal, Profesor de la Universidad Javeriana Cali y ex analista del Banco Central de Cuba

Por ahora los errores que se aprecian en el ordenamiento parecen ubicarse dentro del margen esperado, dado el tamaño de la devaluación y las características propias que la corrección de precios relativos tiene en Cuba.

April 26, 2021

Hyperlink to Original Article: Devaluación del Peso Cubano

La devaluación de la tasa de cambio oficial del peso cubano a partir del primero de enero de 2021 es la medida crucial de la reforma monetaria. Ello permite avanzar en la unificación cambiaria, facilita la salida del peso convertible (CUC) de circulación y genera un cambio de precios relativos que promueve la transparencia financiera y reorienta los incentivos económicos a favor de decisiones más eficientes en las familias, las empresas y el gobierno. Estos efectos se potencian con el aumento de los salarios, la rebaja de subsidios y las nuevas reformas estructurales que comienzan a ponerse en práctica.

…………….

Para continuar: Devaluación

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CUBA AFRONTA EL RETO DE REFORMAR LA REVOLUCIÓN SIN NEGAR SU ESPÍRITU

Una nueva generación de dirigentes se encuentra frente al dilema de cómo reestructurar la economía para hacer el socialismo sostenible en la isla5

Mauricio Vicent, La Habana 

EL PAÍS,  22 ABR 2021 – 19:04 EDT

Continuidad política y reformas económicas de calado, y más lo segundo que lo primero, he ahí donde se juega el futuro de la Cuba tras el VIII Congreso del Partido Comunista, que tuvo lugar el pasado fin de semana en La Habana. El encuentro unificó todo el poder político en el presidente cubano, Miguel Díaz-Canel, y en una nueva generación de líderes nacidos después del triunfo revolucionario. Su principal desafío será realizar una apertura económica e introducir transformaciones profundas, que necesariamente deben ampliar el marco del mercado y de la iniciativa privada, avanzando hacia un modelo mixto, para tratar de hacer sostenible el sistema heredado, sin negar su espíritu..

Es la primera vez que se alinean el Gobierno y las estructuras de la cúpula del partido, hasta ahora encabezado por la vieja guardia, en la figura de un civil que no luchó en la Sierra Maestra, Diaz-Canel, que ya ejercía la presidencia desde 2018. Hasta este jueves el Partido Comunista de Cuba (PCC) rendía cuentas a Raúl Castro y a los históricos, que ahora abandonan todos los cargos.

Sabido es que el modelo de partido único no va a cambiar, pero mantenerse en el inmovilismo y en las reformas rácanas sería el mejor modo de que la economía se vaya a pique, lo que equivale a decir todo el sistema, dado que la crisis y la situación por la que atraviesa la isla es de extrema gravedad. Los problemas estructurales acumulados y la ineficiencia de la empresa estatal, agravados por la epidemia y el recrudecimiento del embargo norteamericano, no se resuelven con parches, se admite en las altas instancias, y también que las reformas introducidas hasta ahora claramente han sido insuficientes para garantizar un mejor nivel de vida a los cubanos, principal reto de los nuevos dirigentes, que no cuentan con la legitimidad “histórica” sino que la valoración que se haga de ellos dependerán de lo que logren.

“El PCC necesita ampliar las zonas de legitimidad de su mandato con un desempeño económico que lo justifique o se le va a complicar la gobernabilidad”, opina el académico cubanoamericano Arturo López-Levy, señalando que “a mediano plazo, la economía es el primer renglón para medir sus capacidades”. Hay bastante consenso en este punto, y también en otro asunto que menciona López-Levy: “Se necesita orientar prioridades y recursos hacia la seguridad alimentaria, pues sin comida no hay país, por muchos hoteles que se construyan o reparen. Díaz-Canel ha enfatizado el discurso de la continuidad para asegurar la confiabilidad de los que lo han elegido, pero para resolver las demandas y quejas de una Cuba globalizada y signada por una crisis estructural, va a tener que prometer y hacer grandes cambios, tanto sustantivos como en la forma de gobernar”.

¿Qué lectura puede hacerse del VIII Congreso? ¿Defraudó las expectativas de los que esperaban una apuesta decidida por la apertura? ¿O era lo que podía esperarse de un cónclave cargado de simbolismo en el que lo que se escenificaba era la despedida de Raúl y la generación histórica? Hay diversas opiniones. En su informe central, Raúl Castro criticó el “egoísmo” de los que demandan el ejercicio privado de algunas profesiones y reclaman la importación comercial privada para establecer un sistema no estatal de comercio, advirtiendo que hay “límites” que no se pueden rebasar porque implicarían la destrucción del socialismo. La mención cayó como un jarro de agua fría en los sectores que defienden la apertura y en muchos emprendedores, aunque pasados los días, y tras el primer discurso de Díaz-Canel, algunos de los analistas consultados se inclinan a pensar que “la reforma va” y que cada vez será más profunda. Hasta donde se llegará, sea por propia voluntad o por necesidad, es la gran incógnita.

“El VIII Congreso del PCC no ha traído grandes sorpresas, pero tampoco ha significado un retroceso en lo que al sector privado se refiere”, asegura Oniel Díaz Castellanos, fundador de Auge, empresa consultora que brinda asesoramiento a decenas de emprendedores privados. Admite que “ciertas palabras en el Informe Central alarmaron a varios colegas”, entre los que se incluye, pero dice que “una mirada serena” a las intervenciones de Díaz-Canel así como a las resoluciones emanadas de la cita, confirman que “hay una combinación de voluntad política para abrir más espacios económicos, a la vez que se establecen límites que no se deberían pasar según la lógica del PCC”. Su conclusión: “en ninguno de los Congresos anteriores se ha hablado y escrito tanto” sobre el sector no estatal, de las pymes y la iniciativa privada, de lo que deduce que “no hay marcha atrás” en la reforma.

Es de la misma opinión el economista Omar Everleny, que apunta que “el Congreso tiene varias lecturas: podría parecer que no hay cambios ya que se critica a personas que quieren obtener más ingresos y se precisa que Raúl estará presente en la toma de las decisiones fundamentales; pero por otro lado, se ha apelado a hacer ingentes esfuerzos por salir de la crisis económica, de implementar en el corto plazo medidas para potenciar el trabajo, la necesidad de descentralizar decisiones, de utilizar las formas no estatales, de implementar las pequeñas empresas….”. El camino, cree, no es inmovilista sino “reformista, pues si no será complejo producir los resultados económicos que espera la nación”.

En la composición del nuevo Buró Político, destaca Everleny la entrada de dos figuras “con un corte empresarial”: Manuel Marrero, que hoy es primer ministro, “pero que fue presidente de la corporación turística Gaviota”, y Luis Alberto López-Callejas, que al frente de GAESA (el grupo empresarial del ejército) “controla el mayor por ciento de los negocios en divisas cubanos sean tiendas, hoteles, marinas, aviación, y la zona Especial de Mariel, y no es un político al estilo de los que se conocen, sino un hombre de negocios clásico”.

Rafael Hernández, director de la revista Temas y miembro del PCC, consideró fuera de la realidad a los que pensaron que el Congreso iba a “rifar” el sector estatal y que “ahora sí era el turno de la privatización”. “Naturalmente, esos augurios no tenían sustento”, opinó, aclarando que ninguna “las resoluciones aprobadas desandan lo avanzado durante el año y pico de pandemia respecto a la legitimidad y consolidación del sector privado”. “La Resolución sobre la Conceptualización del modelo reitera ‘reconocer y diversificar las diferentes formas de propiedad y gestión adecuadamente interrelacionadas”, asegura.

Diversos economistas han puesto énfasis en que tan relevante como el Congreso fue lo sucedido justo antes de su inauguración, cuando Díaz-Canel presidió un inédito encuentro con emprendedores privados y representantes de la empresa estatal, en el que se habló del necesario impulso a las pymes y el papel creciente que ocupará el sector no estatal. En otra reunión con el sector agrícola, en la que resulto cesado el ministro del ramo, se aprobaron un conjunto de medidas para incentivar a los productores privados y reactivar esta esfera de la economía, vital en estos momentos de crisis, y allí el presidente advirtió de que no había “tiempo para pensar en el largo plazo”.

Sobre los “límites” en la apertura al sector privado de los que habló Raúl Castro —pero que no especificó—, López-Levy considera que no es la cuestión más relevante. “Los límites y las líneas rojas irán moviéndose con la vida. Las reformas traerán más presión de otras reformas, y otro tipo de cambios llegarán por carambola”. Los más escépticos indican que otros intentos de reforma se frustraron en el pasado, cierto, aunque hoy la situación es distinta, el tiempo y el ritmo son ahora vitales, pues la crisis es gravísima y las urgencias son cada vez mayores. Habrá que ver los próximos movimientos de los encargados por los ‘históricos’ en asegurar la “continuidad” y hacer sostenible el socialismo cubano.

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EFFICIENCY AND FREER MARKETS FOR CUBA

By Michael Wiggin*

HAVANA TIMES, April 14, 2021

Original Article: Efficiency and Freer Markets for Cuba

There is much to admire in Cuba in its commitment to principles of universal education, health care and equality.  Yet, something is not working well enough and these commitments cannot be adequately supported.  What jumps out is the potential benefits of a self-reorganizing of society made possible by free markets.

This observation became apparent when studying participatory democracy.  It does not seem fair to write off Cuba as non-democratic when certain aspects of Cuban governance involve high levels of engagement of citizens in the elections of representatives at the municipal level and indirect elections at provincial and national levels. 

In describing the activities of elected officials, much of their time seems preoccupied with the central administration of bakeries not working well, deterioration of buildings, lack of local services, line-ups at grocery stores etc. Topics that would rarely, if ever, attract the attention of elected officials in free market societies. 

If a bakery provides poor service, someone establishes another and provides better service.  A lack of local services becomes a recognized need and an opportunity for someone to set up a business to serve that need. 

Local contractors compete based on affordability and quality of service.  There should be no need to wait for the next council meeting in several months with follow-up another six months later.

A freer marketplace allows for timely improvements and creation of new services with little or no effort by government and greater overall efficiency.

I respect that it is not as simple as that.  A bakery unable to get flour is not able to bake bread.  A grocery cannot provide vegetables if they are rotting in the farmers’ field because of transportation problems or fuel shortage.  However, even these difficulties will generate needs that enterprising individuals can address and improve. 

Gradually, the improved efficiency in providing services and products will lead to an improvement in the overall economy.  This is already very evident through the expanding activities of innovative cuenta propistas (self employed).

It is therefore important to look at free markets as an important aspect of how people behave not as ideology – not as capitalism.  Free markets are possible in conjunction with Cuban societal commitments to fairness and equality. 

Keynes observed that while excessive inequality is undesirable, a little inequality is a driver for improvement, a way for people to do a little better. 

Accordingly, the objective should be to limit excessive inequality.  Successful societies apply progressive, but not punitive, income taxes and inheritance or wealth taxes. 

A continued stress on a commitment by individuals to a well-functioning fair society could allow Cuba to benefit from the efficiency of free markets and, at the same time, better support Cuban principles and objectives.

Raul Castro did say that he would move forward, carefully, but without pause.  He also said the Cuba has to learn, even from capitalists.

Unfortunately, it is during times of change that people get dissatisfied as the desire for change outstrips the rate of change.  I think that now is such a time and Cuba should open up more rapidly to free market philosophies without compromising Cuban commitments and principles.

*A Havana Times guest writer from Ottawa, Canada

Photographer, in front of the Capitolio, 2014

Paladar, 2014

Mobile food vender, 2014
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CUBAN COMMUNISTS UNDER PRESSURE TO ACCELERATE ECONOMIC REFORMS

Reuters, April 15, 2021

Marc Frank

Original Article: Pressure to Accelerate Economic Reforms

Retiring Cuban Communist Party leader Raul Castro promised a decade ago he would transform the Soviet-style command economy into a more mixed and market-driven one “without haste and without pause.”

Now, with the Caribbean country in crisis and even the most basic goods in short supply, the party is under pressure to act faster as it convenes this weekend for its eighth congress since the 1959 Revolution.

The April 16-19 congress comes as Cubans battle worsening shortages of basic goods, including food and medicine. An economic crisis has been exacerbated by a tightening of decades-old U.S. sanctions and the coronavirus pandemic.

“I hope that the congress will take a deep look at our internal problems, not to reiterate promises but to quickly solve them,” said Julian Valdes, a government accountant in Havana.

Most experts say reform has been undermined by vested bureaucratic interests and ideologues within the party. They will be reading the tea leaves as new leaders emerge in the all powerful politburo at the summit.

The congress will mark the end of the Castro era as the 89-year-old Raul Castro – the brother of late revolutionary leader Fidel – resigns as party secretary, the most powerful position in Cuba.

President Miguel Diaz-Canel is widely expected to replace him. “If President Miguel Diaz-Canel is given the post of party secretary, it would strengthen his ability to take decisions and it might augur well for more expansive reforms,” said Carlos Saladrigas, president of the Cuba Study Group, composed of Cuban-American business people in favor of engagement with their homeland.

“If, however, someone else is appointed, especially from the ‘old guard’, it would possibly indicate… continuing economic stagnation,” he added.

A long-time European investor in Cuba agreed, saying the government needed to push ahead with reforms to improve competitiveness, including further devaluation of the peso currency, liberalization of agriculture, and greater incorporation of small- and medium-sized companies into the economy.

The pace of that would be dictated by personnel changes announced at the congress, he said, requesting anonymity.

Diaz-Canel, 60, said at a meeting last week on agriculture that “everything that stimulates production, eliminates red tape and benefits producers is favorable.”  That captures the essence of reforms adopted by the party at its sixth congress in 2011 and again five years ago at the seventh congress, but which have stalled amid resistance from some party members and ideological infighting.

The party has previously pledged to regulate and tax, not administer state-owned businesses; allow markets more sway over the central planning system and agriculture; do more to attract foreign investment; and support private initiative.

PEOPLE DO NOT EAT PLANS

John Kirk, a Cuba expert at Dalhousie University in Nova Scotia, said there was much more to be done to free up the private sector, agriculture and foreign investment.

“The Cuban government has taken only baby steps in all of these areas, and needs to show greater initiative,” he said.

Over the last nine months, following four years of stagnation and in 2020 an 11% contraction of the economy, the government has made more forceful changes.

It has granted more autonomy to state businesses to earn and spend hard currency and loosened regulations on small private ones. It has also unified its two currencies and devalued the remaining peso, cut utility and other subsidies, and decentralized the pricing and sale of some farm products.

“People do not eat plans,” Prime Minister Manuel Marrero said this month, expressing the new sense of urgency.

That will be the underlying theme of the economic debate at the congress, according to Cuban economist Omar Everleny.

Everleny said Cubans understood U.S. sanctions and the pandemic were partly to blame for the hardships they faced, but also were tired of excuses and foot-dragging by authorities.

“The people demand more concrete actions and results from the party,” he said, using agriculture as an example.  “It is not enough to make an effort: there must be results. Thousands of measures have been taken in agriculture, but the results are not yet on the shelves of the average Cuban,” he said.

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